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LA TRADICIÓN DE LOS “SANTOS DE PALO” EN PUERTO RICO

Como talladora de Santos de Palo, en Puerto Rico, aprovecho esta oportunidad para ofrecer una mirada más cercana de nuestra historia, cultura y en concreto, la tradición de los “Santos de Palos” (Santos tallados en madera). Te invito a aprender y disfrutar del arte de nuestros santeros

SANTERA:

Carmen Eloísa González Quiñones es una de la reciente generación de “santeros y santeras” dedicado a la talla de Santos en la isla de Puerto Rico. Nació en el año1943 en San Sebastián, Puerto Rico, un pueblo muy pequeño en el centro de la isla. Es Ingeniera Industrial, Planificadora y obtuvo una maestría en Gerencia de Ingeniería en el 1995. También es empresaria y filántropa. Carmen es una de los fundadores de la Asociación Puertorriqueña de la Imaginería Popular.La dedicación de Carmen hacia el arte de tallar santos, proviene de su abuelo, Juanito, quien era un artesano, y de las creencias religiosas de su abuela. Carmen comenzó a tallar en el 1996 y comenzó a estudiar el arte con renombrados escultores puertorriqueños que incluyen: Luis González, Pichilo Nieves, José Rosado, Jaime Rodríguez, Isaac Laboy y otros; pintura con Augusto Marín, Martínez Geigel y Berta Meléndez; escultura con R. Melquiades y cerámica con Susana Espinosa, entre otros.Ha coordinado exposiciones y actividades relacionados al tema y ha participado en conferencias, ferias y exposiciones en Puerto Rico, República Dominicana, México y en algunos estados de Estados Unidos.Ha recibido reconocimientos por sus libros y varios premios por las Tallas de: La Santa Cruz (Santa Cruz), San Ramón Nonato, Los Reyes Magos a Caballo, Los Reyes Magos a Pie, La Virgen del Rosario, La Inmaculada Concepción, Las Tres Marías, El Niño Jesús, San Martín de Porres, San Sebastián y muchos otros. Su obra refleja profunda espiritualidad.Carmen ha producido investigaciones y ha escrito dos libros sobre la talla de santos. Su primer libro sobre las mujeres talladores de santos: Santeras y Talladoras en la Iconografía Popular Religiosa en Puerto Rico y en otros países, publicado en el año 2009. Su segundo libro sobre los santos de vestir: Santos de Vestir, Tradición de Europa al Nuevo Mundo, publicado en el 2014.

HISTORIA DE LA TALLA DE LOS “SANTOS DE PALO”

TRADICIÓN:

Cuando los europeos se establecieron en Puerto Rico a finales del siglo XVI, la mayoría del arte religioso fue importado de España y Portugal. Los colonizadores españoles también trajeron la tradición de la talla de Santos en madera a otros centros importantes en el continente americano como México, Nuevo México, Centroamérica, el Caribe y algunos otros países de América del sur, así como en el océano Pacífico.

La tradición de Santos de Palo comenzó en la isla de Puerto Rico en la época colonial. La gente del lugar conocido como “jíbaros o criollos” mantenían los Santos de Palo como parte de sus rituales religiosos. Durante estos rituales invocaron la intervención de los Santos en su vida diaria.

En Puerto Rico, durante el período preindustrial, aproximadamente desde el 1650 a 1940,las iglesias eran escasas y se encontraban solamente en algunas ciudades. Como consecuencia, los “criollos o jíbaros” practicaban su fe religiosa en sus propios hogares. Las imágenes talladas de Santos desempeñó un papel importante facilitando la práctica de su fe. El autodidacta escultor rural combinó sus necesidades religiosas y su creatividad y crearon un arte puertorriqueño que hoy se conoce como el “Santos de Palo”.

Con el cambio de soberanía en 1898 y la anexión de Puerto Rico a los Estados Unidos, nuestra economía, religión y educación experimentaron muchos cambios, conducente a la decadencia de la tradición de “Santos de palo” . Mejores oportunidades de trabajo en otras áreas, la afluencia de nuevas religiones, el cambio de las comunidades rurales a las zonas urbanas y el uso religiosos de figuras de yeso causó que nuestra tradición de los “Santos de Palo” fuera casi abandonada.

A mediados de 1930, el destino de la “Santos” dio un giro para mejor. Historiadores y coleccionistas de arte comenzaron a incluir a los santos tallados en sus colecciones y distinguir las expresiones artísticas tan valiosas. Los frailes dominicos establecidos en Bayamón (una ciudad en el área metropolitana de Puerto Rico), dio la oportunidad de exhibir sus colecciones de Santos en otras partes del mundo. Por ejemplo, en 1961 se celebró una exposición de Santos en Francia, colocando a nuestros Santeros y Santeras junto a artistas de otras partes del mundo. Actualmente, el Instituto Smithsonian en Washington, DC, tiene la mayor colección mundial de Santos de Puerto Rico, donada por Don Teodoro Vidal, un renombrado historiador puertorriqueño.

¿QUÉ ES UN SANTO DE MADERA?

Generalmente la talla de la figura de madera es relativamente pequeña y mide entre 5 “y 30″ de altura. Simboliza las fuertes creencias religiosas y las tradiciones de nuestro pueblo. Son imágenes de Santos, Cristo, Vírgenes, Ángeles o personajes bíblicos, objetos devocionales hechos para uso doméstico que satisfacían las necesidades espirituales de los isleños rurales. La mayoría de las figuras se realizan en bultos (figuras de tres dimensiones) en las siguientes posiciones: de pie, rodillas, o entronizadas. Las manos generalmente eran talladas de una pieza separada de la madera. Los ojos estaban pintados y a veces fueron hechos de vidrio. Cada Santo era tallado con su atributo emblemático correspondiente (flechas, rosarios, flores, cruces, coronas, etc.), con el fin de mantener la identidad religiosa.

En el pasado, así como en la actualidad, los Santos fueron tallados principalmente usando maderas nativas. Originalmente usaron herramientas rudimentarias como cuchillos viejos, sevillanas (cuchillas españolas), cuchillas, gubias o machetes para cortar, tallar y formar el Santos. Generalmente las mismas eran pulidas con vidrio. Se aplica cierto tipo de gesso sobre la talla para proteger la madera y luego pintarla según la tradición. También las había talladas que no se policromaban. Este mismo proceso se ha utilizado para hacer los cientos de miles de Santosdesde entonces hasta la actualidad. Hoy existen herramientas comerciales que se utilizan para hacer y terminar la talla. Cada artesano tiene sus propias técnicas que hacen de su estilo, uno único.

¿QUIÉNES SON LOS SANTEROS?

Para el puertorriqueño santero y santera, tallar representa una vuelta a sus raíces. Los escultores son talentosos hombres y mujeres que honran a nuestro patrimonio cultural, trayendo a la vida los trozos de maderas y transformándolos en hermosas piezas únicas de arte religioso. Estas piezas se han convertido en símbolos de nuestra cultura, y de lo que somos. A menudo, sus habilidades fueron transmitidas de padres a hijos, esposas, hermanos u otros parientes. Aunque nuestros santeros y santeras no tuvieron formación académica formal, fueron capaces de enseñar y pasar a otras generaciones sus conocimientos.

El redescubrimiento o rescate de la tradición de Santos fue la misión de muchas instituciones y personas y entre ellos don Ricardo Alegría desde el Instituto de Cultura Puertorriqueña en 1966; Don Walter Murray Chiesa, como promotor artesanal de Puerto Rico y don Teodoro Vidal, un historiador puertorriqueño, entre otros. Otras instituciones y otras personas han contribuido a la preservación de esta tradición mística.

 

 

THE “SANTOS DE PALO” (WOOD SAINTS CARVING) TRADITION IN PUERTO RICO

As a wood carver of saints from Puerto Rico I take this opportunity to offer a closer look of our history, culture, and specifically, the tradition of the “Santos de Palos” (wood saints carving). I invite you to learn and enjoy the art of our Wood Saint Carvers.

SANTERA:

Carmen Eloísa González Quiñones is one of the emerged generation of “santeros y santeras” dedicated to the carving of saints in the island of Puerto Rico. She was born in 1943 in San Sebastián, Puerto Rico, a very small town on the center of the Island. She is an Industrial Engineer, a Planner, and obtained a Master Degree in Engineering Management in 1995. Also an entrepreneur and philanthropist. Carmen is one of the founders of the Asociación Puertorriqueña de la Imaginería Popular.Carmen love for carving, comes from her grandfather, Juanito, who was an artisan, and from her grandmother’s religious beliefs. Carmen turned to this art on 1996 and began studying the wood carving craft with renowned Puerto Rican carvers that include: Luis González, Pichilo Nieves, José Rosado, Jaime Rodríguez, Isaac Laboy and previously she had others; painting with Augusto Marín, Martínez Geigel and Berta Meléndez; sculpture with R. Melquiadez and ceramics with Susana Espinosa among others.She has coordinated exhibitions and activities for wood carvers and has participated in different fairs and art shows throughout Puerto Rico and in the United States.She has received major awards for the Tallas : La Santa Cruz (Holy Cross), San Ramón Nonato, Los Reyes Magos a Caballo, Los Reyes Magos a pie, La Virgen del Rosario, La Inmaculada Concepción, Las Tres Marías, El Niño Jesús, San Martín de Porres ,San Sebastián and many others. Her work reflects deeply spirituality.Carmen Eloísa is the author of two books, about the talla de santos, based on her investigation and research about these themes. Her first book is about the women wood carvers in P.R. and other countries, “Santeras y Talladoras,en la Iconografia Popular Religiosa en Puerto Rico y otros paices”, published in 2009. Her second book is about the tradition of the Santos de vestir: Santos de Vestir,Tradición de Europa al Nuevo Mundo”, published in 2014.

HISTORY OF THE WOOD SAINTS CARVING

ABOUT THE TRADITION:

When the Europeans first settled in Puerto Rico by the end of the sixteenth century, most of the religious art was imported from Spain and Portugal. Spanish colonizers also brought the tradition of carving wood saints to other major centers in The Americas such as Mexico, New Mexico, Central America, the Caribbean Islands and some other countries in South America, as well as in the Pacific Ocean.

The Santos de Palo tradition began in the Island of Puerto Rico in colonial times. The locals known as “jibaros or criollos” worshiped the Santos de Palo as part of their religious rituals. During these rituals they invoked the intervention of the saints in their every day life.

In Puerto Rico, during the pre-industrial period, from about 1650 to 1940, churches were scarce and located only in few towns. As a consequence, the “criollos or jibaros” were driven to practice their religious faith in their own homes. The carved images of saints served an important role facilitating the worshiping and practice of their faith. The self taught rural carvers combined their religious needs and creativity, and created a new art known today as the “Santos de Palo”.

With the change of sovereignty in 1898 and the annexation of Puerto Rico to the USA, our economy, religion and education underwent many changes, leading to the decline of the “Santos” tradition. Better job opportunities in other areas, the influx of new religions, the change of rural communities to urban areas, and the use of religious plastic figures caused that our “Santos de Palo” tradition was almost abandoned. These incredible art pieces gracefully avoided the mass production imposed by the modern age making the survival of this art for a challenging one.

In the mid 1930s, the fate of the “Santos” took a turn for the better. Art collectors and historians began to include the carved saints in their collections and to distinguish them as valuable artistic expressions. In addition, the Dominican friars established in Bayamón (a town in the metropolitan area of Puerto Rico), exhibited their collections in the Netherlands and provided the opportunity for the Santos collection to be shown around the world. As an example, in 1961 a Santos exhibition was held in France. The exhibit’s Santos were brought from the rustic altars of the Puerto Rican county side into city museums in different countries, placing our Santeros and Santeras (wood saint carvers) next to the worlds’ greatest artists. Currently, the Smithsonian Institute in Washington, DC, has the largest world collection of Santos from Puerto Rico, donated by Don Teodoro Vidal a nationally renowned Puerto Rican historian.

WHAT IS A WOOD SAINT?

The relatively small wood portable figure is between 5” and 30” tall and symbolizes the strong religious beliefs and traditions of our people. They are holy images or devotional objects made for household use to meet the spiritual needs of the rural islanders. Most of the figures are made in bultos (3-D figures) in the following positions; standing, kneeling, or enthroned. The hands were usually carved from a separate piece of wood. The eyes were painted and sometimes were made out of glass. Each Santo was carved with a corresponding emblematic icon (arrows, rosaries, roses, crosses, etc.), in order to keep the religious identity and meaning.

Devotees believed that the image contained the saint’s spirit and could intercede before God on their behalf. In the past, as well as now, the Santos were carved primarily using soft woods such as cedar which was cut during full moon to avoid termites. Originally they used rudimentary tools such as old knives, sevillanas (Spanish blades), cuchillas (blades), gubias (curved blades) or machetes to cut, shape and form the Santos. They were usually polished with crumbs of glass. They applied gesso to the talla (carved pieces) to protect the wood and then painted it according to the tradition. This same process has been used to make the hundreds of thousands of Santos since the 15th century until the present time. Today commercial tools and sanders are used to finish the talla. Each artisan has its own techniques that make their style unique.

WHO ARE THE SANTEROS?

For the Puerto Rican santeros and santeras, making a Santo represents a return to their roots. Those talladores (carvers) are talented men and women who honor our cultural heritage by bringing bits of woods to life and transforming them into beautiful unique pieces of religious art. These pieces have become symbols of our culture, of what we are, and of what Puerto Ricans revere. Their skills were often transmitted from fathers to sons, to wives, to brothers, or other relatives. Although santeros and santeras had no formal academic training, they were able to teach and pass their knowledge to other generations.

The rediscovery or rescue of the Santos tradition was the mission of many institutions and people, and among them don Ricardo Alegría from the Puerto Rican Cultural Institute in 1966; don Walter Murray Chiesa from The Puerto Rico Economy and Development Administration; and don Teodoro Vidal, a Puerto Rican historian. Other institutions and other individuals contributed to the preservation of this mystical tradition.